Guardaparques trasladando tortuguitas a Santa Fé

Parque Nacional Galápagos

Guardaparques trasladando tortuguitas a Santa Fé

A las cuatro de la mañana del 27 de Junio, mientras la mayoria de Galapagueños dormian, un equipo de guardaparques y científicos del Parque Nacional Galápagos embarcaron 201 galapaguitos en la embarcación Sierra Negra en Puerto Ayora en la isla Santa Cruz y zarparon en un viaje de hora y media hacia la isla Santa Fe. Es un viaje histórico porque son los primeros quelonios que ponen pie en tierra en la isla en 150 años.

“Más de 25 guardaparques trasladaron a las tortugas desde la costa de la isla hasta la zona central de Santa Fe en donde fueron liberadas, tras una caminata de tres kilómetros”, dijo Danny Rueda, Director de Ecosistemas de la Dirección del Parque Nacional Galápagos.

Este operativo es  parte de un ambicioso y creativo esfuerzo por parte del Parque Nacional Galápagos, en colaboración con la organización Galápagos Conservancy, para restaurar las poblaciones de tortugas en islas donde se han extinguido.

Una de estas islas es Santa Fe, también conocida como Barrington, una pequeña isla de solo 24 kilómetros cuadrados  (9,3 millas cuadradas) de superficie situada en el centro del archipiélago. En los siglos XVIII y XIX bucaneros y balleneros diezmaron la población de tortugas gigantes de Santa Fe y otras islas. Las cazaban para alimentarse en sus largas travesias. Aparentemente cuando mas tarde pescadores introdujeron cabras estas consumieron la vegetación que servia de sustento a las tortugas y este fue el golpe de gracia para su extinción.

Análisis genéticos actuales de fragmentos óseos sugieren que las tortugas de Santa Fe  Chelonoidis sp pueden ser similares a las de la isla Española, (conocida como Hood en los mapas marinos en inglés),  de la especie Chelonoides Hoodensis, Y por esta razón las 201 tortuguitas introducidas son de esta última especie. Tienen entre 4 y 10 años de edad y fueron criadas en cautiverio en el Centro “Fausto Llerena” de Santa Cruz.

En 1971 el Parque Nacional Galápagos erradicó las cabras y la vegetación retornó sobre todo en años recientes en que el fenómeno de El Niño ha intensificado la lluvia. En la actualidad en Santa Fé existen 250000 cactus Opuntia, en su mayoría adultos; y unas 6500 iguanas terrestres (Conolophus pallidus).

En su informativo el Parque añade que el propósito del proyecto es el “de establecer una población de tortugas reproductoras que cumplirán la función de ingenieras del ecosistema.” Es decir consumir la vegetación en forma natural y por esta razón, “A 30 de los nuevos habitantes de Santa Fe se les colocó un transmisor de radio telemetría que proporcionará información sobre la dispersión de las tortugas durante los próximos dos años.”

Preparativos del nuevo hogar de las tortuguitas en Septiembre del 2014.

Galapagos Conservancy Blog

Preparativos del nuevo hogar de las tortuguitas en Septiembre del 2014.

Los preparativos para esta reintroducción tomaron varios años. En el 2014 personal del Parque y de Galápagos Conservancy viajaron a Santa Fé y establecieron diferentes parcelas. En algunas construyeron vallas que no permitirán que las tortugas o las iguanas consuman esa vegetación. En otros espacios abiertos si podrán alimentarse con la vegetación.  De esta manera los científicos podrán comparar el impacto de los herbívoros nativos en el ecosistema.

“Parte importante del proyecto” –agregó Rueda- “es evaluar los cambios que se producen en el ecosistema con la presencia de los quelonios; así como la interacción entre tortugas e iguanas terrestres, especialmente en el uso de recursos compartidos como el alimento.”

Para concluir el comunicado del Parque declara que  “El uso de una especie “análoga” (la tortuga de Española) que puede reemplazar a la especie original extinta (la tortuga de Santa Fe) es un nuevo enfoque de conservación en Galápagos y provee un modelo de manejo para el mundo.”